Vida salvaje

Por:
Jennifer S. Holland

Extraído de la revista National Geographic en español, febrero de 2009.

Mandíbulas, dos, la boca pulsante, la mirada vacía, el cuerpo como de víbora: la morena en verdad sugiere orígenes extraterrestres. Pero hay más. Muy atrás, en el buche de este enorme pez de arrecife ya de por sí lleno de dientes, surge un segundo juego de mandíbulas que se disparan desde la garganta, prenden a la presa capturada por los dientes frontales y se retraen en el oscuro túnel del esófago de la morena. Es materia prima para la ciencia ficción. Pero para los científicos que estudian esta morfología única, se trata de un mecanismo de alimentación genial para una criatura tan alargada.

A diferencia de la mayoría de peces vertebrados, las morenas no generan succión suficiente para tragar, dice Rita Mehta, de la Universidad de California en Davis. En vez de ello, la mandíbula dual, que ella y sus colegas examinaron con un video de alta velocidad, les permite a estos animales sujetar y desplazar presas grandes -el alimento más eficiente para animales de gran tamaño- por su larga garganta. Es el primer reporte de un mecanismo de este tipo en un vertebrado. A pesar de ubicarse en una rama distinta del árbol evolutivo, las serpientes poseen un sistema emparentado, un conjunto de mandíbulas que funcionan como trinquetes, agarrando y maniobrando la comida hacia la garganta. Dice Mehta: “Es un maravilloso ejemplo de convergencia”.



DE LA MORDIDA A LA BARRIGA.
Para desplazar la comida a lo largo de su garganta, una morena de 3.5 metros de largo tiene mandíbulas traseras deslizantes. Una vez que las frontales han mordido, las traseras se deslizan desde el interior y prenden a la presa. Las frontales sueltan. La morena extiende su cabeza hacia adelante, para ayudar a la deglución.

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